Deslizar en la industria desde la cima del tocón

Quarantine Wal-Mart

Los ataques empresariales de los políticos en Estados Unidos tienen una larga historia, incluida una retórica mucho más incendiaria que las denuncias dirigidas a Wal-Mart este año por algunos Demócratas, que a veces suenan como si estuvieran corriendo contra la compañía en lugar de otro político.

Wal-Mart está bajo ataque por pagar muy poco, proporcionar beneficios que son demasiado pequeños e incluso explotar a los inmigrantes ilegales. Se han escrito leyes con Wal-Mart en mente, y se están proponiendo más.

Puede que la compañía no aprecie el honor, pero su lugar en el debate político refleja su efecto revolucionario en la economía estadounidense.

En pocas palabras, los grandes ganadores a medida que la economía cambia a menudo han asustado a muchos, particularmente a aquellos con un interés en el viejo orden económico que se ha desgarrado.

El doble de estadounidenses compra en Wal-Mart en el transcurso de un año que votó en las últimas elecciones presidenciales, dijo H. Lee Scott Jr., director ejecutivo de la compañía, en un discurso ante la Asociación Nacional de Gobernadores en febrero.

El éxito de Wal-Mart refleja su capacidad de cobrar menos por una amplia gama de productos. Podría decirse que ha reducido la inflación y ha hecho que la economía sea más eficiente. Ha introducido innovaciones en la gestión de inventario y envío de productos.

Pero el éxito de Wal-Mart causó dolor a otros.

La compañía ha sido acusada de destruir los centros urbanos a medida que los compradores abandonan a los comerciantes locales por la gran tienda.

Los periódicos locales perdieron algunos de sus mejores anunciantes. Eso no puede influir en la cobertura de noticias, dijo Alex Jones, el director del Centro Shorenstein de Prensa, Política y Política Pública en Harvard, pero no creo que vean muchos editoriales criticando al gobierno por enfrentarse a Wal-Mart.

La capacidad de la compañía para negociar buenos negocios con proveedores, algunos de los cuales probablemente cerrarían si Wal-Mart se aleja, también ha creado ansiedad y resentimiento, tanto entre los proveedores como entre los comerciantes que se quejan de que Wal-Mart obtiene mejores negocios.

Ha enfurecido a los sindicatos al oponerse a la organización de sus empleados, incluso al punto de cerrar una tienda canadiense cuyos trabajadores votaron a favor de un sindicato. (Dijo que el cierre no estaba relacionado con la votación). En algunos lugares, los sindicatos se han visto obligados a aceptar reducciones en los salarios y beneficios en los minoristas que deben reducir los costos para competir con el gigante.

Los opositores dicen que a algunos empleados de Wal-Mart se les pagan salarios que aún les permiten calificar para el seguro de salud de Medicaid, llamando a eso, en efecto, un subsidio gubernamental para una compañía que está obligando a pagar a los trabajadores de otras compañías.

Pero el hecho de que Wal-Mart tenga más compradores que cualquier político tiene votantes muestra que muchos de esos trabajadores y muchas personas más altas en la escala de ingresos encuentran que sus precios son irresistibles. Ese grupo sin duda incluye algunos de los críticos de la compañía.

Los objetivos comerciales anteriores de los políticos han sido igualmente populares y vilipendiados. Los ferrocarriles permitieron que gran parte de los Estados Unidos prosperase, pero a muchas personas a fines del siglo XIX fueron vistos como villanos.

Interrumpen las viejas relaciones económicas posibilitando el envío de mercancías a distancias mucho más largas, introduciendo así la competencia para las empresas y granjas locales. Al mismo tiempo, cualquier área dada probablemente sería servida por un solo ferrocarril, dándole un poder de fijación de precios de monopolio sobre los agricultores, cuyos productos no tendrían valor si no pudieran enviarse a mercados distantes.

Los ferrocarriles fueron agrupados en la conciencia pública, pero el Pensilvania, como una importante carretera que une a Nueva York con el Medio Oeste, recibió gran parte de las críticas.

Los ferrocarriles a su vez hicieron posibles compañías industriales gigantes y generaron nuevos temores de monopolios, que culminaron en la aprobación de leyes antimonopolio, y su a veces enérgica aplicación por parte de Presidente Theodore Roosevelt, que acuñó el término malhechores de gran riqueza y corrió en su contra.

No hay, dijo con un trueno, en el mundo un personaje más innoble que el simple norteamericano que gana dinero, insensible a todo deber, independientemente de cada principio, inclinado solo a amasar una fortuna, y poniendo su fortuna solo en los usos más bajos, ya sea Usa ser para especular en acciones y destruir ferrocarriles él mismo, o para permitirle a su hijo llevar una vida de estúpida y costosa ociosidad y flagrante libertinaje, o comprar algún sinvergüenza de alta posición social, extranjera o nativa, para su hija.

En el momento de la Gran Depresión, el coloso de Wall Street, encarnado por JP Morgan, se vio envuelto en la arena política. Franklin D. Roosevelt arremetió contra los realistas económicos y culpó a la despiadada manipulación de jugadores profesionales en los mercados bursátiles y en el sistema corporativo. En su discurso inaugural de 1933, celebró que los cambistas habían huido de sus altos asientos en el templo de nuestra civilización.

Los resultados de todas esas agitaciones políticas fueron reformas gubernamentales, aunque a menudo tuvieron un efecto limitado. La Comisión de Comercio Interestatal fue creada para regular los ferrocarriles, pero esa no fue la fuerza que finalmente tumbó a la industria desde su poder. Era una competencia, provocada por los camiones y sus autopistas y líneas aéreas provistas de impuestos y sus aeropuertos respaldados por impuestos.

John D. Rockefellers Standard Oil se disolvió en 1911, pero tener participaciones en muchas compañías dejó a Rockefeller incluso más rico que él. (Algunas de las compañías se han recombinado desde entonces, la más notable es la fusión de Exxon, la ex Standard Oil of New Jersey, con Mobil, la antigua Standard Oil de Nueva York).

Los atentados de Wall Street que enojaron a Franklin Roosevelt generaron una oleada de legislación, incluida la creación de la Comisión de Bolsa y Valores, una institución que no ha impedido que la industria de valores sea muy rentable.

Hubo otros casos en que las industrias sufrieron un intenso ataque político, como las compañías petroleras de los años setenta y principios de los ochenta, cuando se acuñó la frase ganancias obscenas, pero se hizo poco para frenar la industria.

Wal-Mart ha estado a la defensiva en algunas cámaras legislativas. Maryland adoptó una legislación destinada a forzar a la compañía a gastar más en seguros de salud, pero fue anulada por un juez federal. Chicago aprobó una ley para obligar a la compañía a aumentar sus salarios.

Wal-Mart es una de las compañías más exitosas del mundo, pero la semana pasada reportó una disminución en las ganancias trimestrales por primera vez en una década, en parte debido a problemas con sus negocios internacionales y en parte porque los competidores están mejorando. Su precio de las acciones aumentó 1.100 por ciento en la década de 1990, pero se ha reducido en un tercio en la década actual.

A pesar del éxito de los oponentes en Chicago, parece poco probable que los gobiernos obliguen a Wal-Mart a aumentar en gran medida sus beneficios de seguro de salud. Cualquier esfuerzo de ese tipo probablemente afecte a muchos otros negocios, algunos de los cuales no estarían en condiciones de pagarlo.

Pero es concebible que algunas de las críticas más duras de Wal-Mart
podría encontrar un aliado para cambiar la forma en que se paga la atención médica en los Estados Unidos, particularmente si más compañías llegan a estar de acuerdo con lo que Scott dijo a la National Governors Association después de que defendió los beneficios de atención médica que ofrecía su compañía.

El alto costo de la atención médica en los Estados Unidos no puede ser sostenido a largo plazo por ninguna empresa que ofrezca beneficios de salud a sus empleados ", dijo. Y todos los días que no trabajamos juntos para resolver este desafío es un día en que nuestro país se vuelve menos competitivo en la economía global.

Gran parte de lo que dijo a continuación se refería a los esfuerzos para controlar los costos y hacer que el sistema de atención de salud sea más eficiente, algo a lo que pocos se opondrían. Pero es inusual que un líder empresarial pida al gobierno que haga más en materia de salud, mientras que muchos de los que atacan a Wal-Mart ahora han abogado desde hace tiempo por un mayor papel del gobierno en el pago de la atención médica.

La política, como alguien dijo una vez, puede hacer extraños compañeros de cama.

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